新創搜尋引擎挑戰算出「Google找不到的答案」

如果真有公司超越Google線上資訊搜尋的地位,挑戰者一定是提供更好搜尋工具的公司。它不只是改良版的搜尋工具,更是能改寫「研究」這件事件定義的一項技術。

Google有很多潛在競爭者,但到今天為止,還沒有一家新創公司在通用型搜尋引擎足以威脅它的地位。只有Google、微軟、Yahoo,或許Ask稱得上是一個角色。

如果真有公司超越Google線上資訊搜尋的地位,挑戰者一定是提供更好搜尋工具的公司。它不只是改良版的搜尋工具,更是能改寫「研究」這件事件定義的一項技術。

這家公司可能是Wolfram/Alpha,但也可能步上如「Ginger」被過份炒作的後塵。Ginger本來企圖改變全世界,後來卻僅僅是曇花一現的創意產品-Segway直立自行車。

但或許在搜尋世界,革命的可能性是存在的。

Wolfram/Alpha是一種經過運算的知識引擎。它是由發明Mathematica的知名電腦科學家Stephen Wolfram所發展,目的是為任何事實問題找出答案。

利用網路上數十億個人類知識的網頁,我們就可以非常有效率地搜尋到文章中的名詞和片語,Wolfram在他的部落格中解釋道:「但我們算不出什麼東西出來,只能問過去別人問過的問題。我們可以把事情找出來,但無法從中獲得新的資訊。」

提升搜尋引擎智能的方法之一是語義搜尋,這是種讓搜尋引擎瞭解搜尋查詢的意義。雖然語義技術可運用於特定情況以提高搜尋效率,但卻無法理解置於任何上下文之內的自然語言。

語義搜尋需要建構概念架構(ontologies),這是對一個語彙的意義,以及它和其他語彙相對意義的定義。由於這些概念架構必須被先定義出來,所以語義系統的智慧程度是有限度的,充其量只能到它被給予的程度。但如果運用到特定情境下,語義技術就可以提升搜尋查詢的精確度,找到以往找不到的資訊。

曾開發出網站語義搜尋技術Twine的Nova Spivak就深深看好Wolfram的專案,認為它對世界的重要性不亞於Google,雖然他認為Wolfram的專案並非要取代Google,而是與之互補。

「它並不只是像Google一樣,把包含答案的文件傳回來而已,也不只是像Wikipedia那種龐大的知識庫,」他在Twine中一篇部落格文指出。「它也不像Powerset只是爬梳自然語言,再用它來搜尋文件。Wlfram/ Alpha是把答案用來計算?在各種問題如『Timbuktu(傳說中離開這個世界的人會去的地方)實際所在地點在哪?』、『一個氫原子中有多少質子?』或是『去年波士頓平均雨量是多少?』、『Pi之後307位的數字是多少?』、『ISS在哪?』或『Google何時股價超過300美元』之類的事實性問題。」

Wlfram/Alpha要到5月才會公開上市。如果它的運作方法真如廣告宣稱般,那它可以做到Google做不到的事:提供不存在於索引文件內的答案

「我並不能百分之百確定它一定有效。但我要很高興地說,它是許多智慧型演算法和啟發式(heuristics)演算、語言搜尋及語言治療,和一些稱得上理論上重大突破發展的綜合體。我們真的讓它成真了。」

且讓我們拭目以待。

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